29 de Junio de 2018
Artículo de divulgación

Que es el Bioetanol?

Derivado de la biomasa se utiliza como combustible en los motores de nafta. Constituye una herramienta para agregar valor a la producción primaria, generar empleo y desarrollo de la ruralidad

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Como se fabrica

Es el producto de la fermentación anaeróbica de los azúcares realizada por levaduras, seguida de una posterior destilación. Si bien desde la antigüedad su aplicación principal ha sido para producir bebidas alcohólicas, en las últimas décadas se lo utiliza en gran escala para producir combustible que, puro o en mezclas, sustituye a la nafta en motores endotérmicos.

Es posible obtenerlo a partir de tejidos vegetales con:

  • sustancias con alto contenido de sacarosa: azúcar de caña, remolacha, melazas, sorgos dulces, etc.
  • sustancias con alto contenido de almidón: maíz, batata, mandioca, etc.
  • sustancias con alto contenido de celulosa: madera, rastrojos, pasturas, etc.

Si se parte de sacarosa o almidón el proceso requiere mezclar el tejido vegetal triturado, con agua y una enzima, calentar la mezcla obtenida a más de 100 ºC, colar la masa y, por último, ingresar a un reactor de fermentación.

Cuando se parte de celulosa requiere el pre tratamiento de la materia vegetal, para que la celulosa pueda ser luego atacada por las enzimas. Por ello se combinan la trituración, pirólisis y ataque con ácidos y otras sustancias.

La fermentación de los azúcares es realizada por microorganismos (levaduras o bacterias) y deriva en la obtención de bioetanol, junto a grandes cantidades de dióxido de carbono y otras sustancias oxigenadas como metanol, alcoholes superiores, ácidos y aldehídos.

Cuando se destina al consumo humano el único método admitido para separar el etanol del agua es por destilación simple, por ello la pureza queda limitada a un 95-96% de etanol.

Cuando su destino es combustible para mezclas con nafta, es necesario eliminar el agua hasta alcanzar una pureza del 99,5 al 99,9%, y así evitar la formación de un azeótropo con el agua que dificulta su combustión. Las mezclas con nafta pueden ser en proporciones variables y el combustible resultante, alconafta en Argentina, contiene un 10-85 % de etanol, denominado E10 y E85 respectivamente. También se lo aplica para oxigenar la nafta en reemplazo de otros compuestos tóxicos y muy estables.

En los últimos años los avances en materia de gestión electrónica, derivaron en los motores de ignición por chispa conocidos como Flex. Los autos equipados con este tipo de motor al abastecerse de combustible pueden cargar en forma indistinta alcohol puro o nafta para obtener así, mezclas de variada proporción. Estos motores con inyección electrónica de combustible incluyen un sensor de detonación que provee información adicional a la computadora, a fin de que adecuar el avance del encendido y el caudal de combustible inyectado.

Porque Bioetanol en el NO Argentino

La adhesión de Argentina al protocolo de Kyoto (2008-12) a través de ley de Biocombustibles 26093 sancionada en abril del 2006 con una vigencia de 15 años, define en su artículo 8 que las naftas deberán tener un mínimo de 5% de bioetanol.

Se ha avanzado mucho en el empleo real del etanol en la mezcla con las naftas y, en la actualidad el Gobierno Nacional, ha autorizado hasta una mezcla del 12% de etanol y 88% de nafta. la decisión estratégica de avanzar hasta el 21% de etanol en la mezcla esta por tomarse, mientras se trabaja en la constitución de la matriz que provea el etanol necesario, habiéndose acordado con el sector agroindustrial que la fuente será aportada en un 50% a partir de caña de azúcar y otro 50% a partir de maíz.

Para el NO Argentino, y Salta en particular, la producción de bioetanol a partir de grano de maíz ofrece la ventaja de agregar carbono a la rotación, a la vez que permite articular la agricultura con la ganadería proveyendo a ésta un subproducto de alto riqueza proteica.

Esta fuente de alimentación para el ganado es escasa en la mayoría de las economías regionales del Norte Argentino, donde precisamente se está reinstalando la producción pecuaria. Por esta razón de ser aplicada con inteligencia puede significar una herramienta muy poderosa para el desarrollo y ordenamiento territorial, al fortalecer la sostenibilidad y la competitividad.

Corresponde reiterar una vez más el concepto de “Agricultura Inteligente” que en su enfoque para el desarrollo prioriza, el impacto social y la eficiencia económica-ambiental. Si el análisis es económico permite intensificar la deficiente producción regional de carnes, cuando el análisis es ambiental retiene carbono en los suelos y provee de energía limpia a los sistemas agropecuarios, a lo que se añade la generación de empleo y desarrollo de la ruralidad.

No obstante lo expuesto, el éxito para el desarrollo de esta herramienta se liga muy estrechamente a la implementación de políticas claras por parte del Estado que, ineludiblemente deben construirse con el aporte, compromiso y participación activa de las Instituciones del Complejo Agropecuario e Industrial.

Algunas limitaciones del Bioetanol

La combustión de etanol produce más dióxido de carbono que la nafta. Este argumento es utilizado por algunos detractores de los biocombustibles cuando exponen el siguiente interrogante:” ¿el etanol es más ecológico? “. Este punto de vista resulta superficial si se considera que el etanol es un recurso energético renovable y que, en el proceso de fotosíntesis las plantas consumen el dióxido de carbono emitido al quemarlo. Estos argumentos no atienden a los costos ambientales derivados del uso de los hidrocarburos y son promovidos por intereses relacionados con la producción de petróleo.

La nafta requiere el agregado de un aditivo (metil terc-butil éter) y así añadir oxígeno para cumplir con las normativas de emisiones de monóxido de carbono. En razón del peligro de contaminación de aguas subterráneas que provoca este aditivo, el etanol es una alternativa muy interesante para reemplazarlo por el mayor aporte de oxígeno que hace y por tener mayor octanaje (116 AKI, 129 RON) que la nafta (86/87 AKI, 91/92 RON) y en consecuencia propiedades antidetonantes.

El Biobutanol

El biobutanol se obtiene a partir de la misma materia prima utilizada para obtener bioetanol. Se diferencia de éste por ser un combustible no corrosivo que puede ser distribuido (puro) a través de los oleoductos existentes. En su aplicación en motores endotérmicos de chispa se ha comprobado que tiene un rendimiento energético similar a la nafta y que no son necesarias ningún tipo de modificaciones mecánicas para su empleo.

Este biocombustible con cadena de 4 carbonos se produce a través de la fermentación anaeróbica realizada por Clostridium acetobutylicum. Su poder calorífico es similar al de la nafta, no es corrosivo y tolerante a la contaminación con agua cuando es mezclado con nafta; propiedades que le confieren buen potencial para ser usado como combustible.

Du Pont lleva adelante un proyecto de investigación y desarrollo para producir biobutanol con destino para biocombustible. El camino elegido por esta empresa se basa en la selección y modificación de microorganismos que hagan más eficiente el proceso industrial.

Proyectos en Salta

Productores Salteños preocupados y ocupados por la problemática aludida han avanzado con firme decisión en proyectos industriales para producir Bioetanol a partir de maíces producidos en la región. Los avances se han limitado a las etapas del Proyecto Industrial, del Financiamiento, la adquisición del inmueble, pues no les ha sido posible hasta fecha acceder al cupo para colocar el biocombustible.

Hoy está en el centro de la discusión la puesta en producción de las áreas amarillas, concretamente el Chaco Seco Argentino. Todo indica que la visión con consenso impulsa a transformarla en una “Gran y Sustentable Fábrica de Terneros” qué, en el mediano plazo requerirán del subproducto de la producción de Bioetanol conocida como la “Burlanda” con alta calidad proteica.

Cabe reflexionar sobre lo relevante que resulta construir un proyecto de desarrollo entre el sector público y el privado. Que no nos ocurra lo que describe el dante Alighieri en el 3° círculo del infierno donde se alojan los envidiosos.

Referencias

Áreas geográficas alcanzadas
    • Argentina
    • Salta
    • Cerrillos
Palabras clave